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    Amériques

    New Horizons a survécu à son survol historique d'un objet céleste éloigné

    media Illustration de la navette spatiale New Horizons de la NASA rencontrant Ultima Thulé, un objet de la ceinture de Kuiper en orbite à plus de 6 milliards de kilomètres de la Terre. NASA/JHUAPL/SwRI

    La Nasa a célébré le Nouvel An avec le survol historique par sa sonde New Horizons de l'objet céleste le plus éloigné et peut-être le plus ancien jamais observé de près, Ultima Thule, situé à quelque 6,4 milliards de kilomètres de la Terre, dans l'espoir d'en savoir plus sur la formation des planètes.

    La sonde a envoyé un signal à la Terre qui a mis à peu près 10 heures à arriver.
    New Horizons « est en état de marche », a dit Alice Bowman, une responsable du projet. « Nous venons juste d'accomplir le survol le plus éloigné », s'est-elle réjouie.

    C'est à 05h33 TU que New Horizons a braqué ses caméras sur Ultima Thulé, vestige glacé de la formation du système solaire. Les images et données collectées par la sonde commenceront à arriver plus tard mardi. New Horizons devait prendre 900 images en quelques secondes durant son survol d'Ultima Thulé à une distance d'environ 3 500 kilomètres.

    « La science va nous aider à comprendre les origines du système solaire », a ajouté Mme Bowman.

    Ultima Thulé, découvert en 2014 par le télescope spatial Hubble, se trouve dans la ceinture de Kuiper, un vaste disque cosmique reliquat de l'époque de la formation des planètes que les astronomes appellent parfois le « grenier » du système solaire.

    Les scientifiques ont décidé d'envoyer New Horizons l'étudier, après que la sonde eut accompli en 2015 - neuf ans après son lancement - sa principale mission: envoyer des images extrêmement détaillées de Pluton.

    (Avec AFP)

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