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科学家首度发现系外行星大气有水

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(法新社巴黎11日电) 科学家今天透露,他们首度在太阳系外行星的大气中发现有水分存在,这个代号K2-18b的系外行星温度与地球类似,可以支持我们所知的生命形式。

科学家在「自然天文学」杂志(Nature Astronomy )发布报告说,K2-18b的质量是地球8倍,体积则是两倍,它绕行恒星的轨道距离太阳不远也不近,处于「适于(人类)居住的区域」,而且在这个行星上水可能以液态存在。

共同撰写报告的伦敦大学学院(University College London)天文学家提内蒂(Giovanna Tinetti )说:「在我们的太阳系外,这个行星是最佳候选星球。我们不能假定它的表面有海洋,但确实有此可能。」

在目前所发现的超过4000个系外行星中,这是第一个已知有岩石表面以及大气含水的行星。

大部分有大气层的系外行星是气态巨行星,由岩石构成的行星很少,而且现有资料显示都没有大气层。

即使有大气层,大多数与地球类似的行星不是距离他们的恒星太远,无法有液态水存在,就是距离恒星太近,所有水分都被蒸发了。

美国国家航空暨太空总署(NASA)的克卜勒太空望远镜(Kepler)观测数年,发现数以百计所谓「超级地球」,这些行星的质量不超过地球的10倍,2015年发现的K2-18b是其中之一。未来的太空任务料将在今后数十年再侦测到数百个此类行星。

同样来自伦敦学院大学的报告主要作者齐阿拉斯(Angelos Tsiaras)说:「在地球以外另一个可能适合人类居住的世界发现有水,极为令人兴奋。」

他又说:「K2-18b不是(可供人类移居的)所谓『地球2.0』。然而,这让我们更接近能够答覆一个根本问题:地球是否独一无二?」

齐阿拉斯和他的团队利用哈伯太空望远镜(Hubble Space Telescope)在2016和2017年捕捉到的光谱资料,使用开源演算法分析经K2-18b大气层过泸的星光,发现明显迹象显示有水蒸气,究竟有多少并不确定,但电脑模型显示浓度在0.1%至50%间。

地球大气层的水气含量由两极上空的0.2%到热带地区上空的4%。

根据研究报告,K2-18b的大气中也有氢气和氦气存在迹象。也许还有氮气和甲烷,但以目前的技术还无法侦测出来。

进一步研究将能够判定这个系外行星的云量,以及大气中的含水率。

K2-18b绕行狮子座的一个红矮星,距离地球约110光年,所承受的辐射可能比地球更具破坏性。

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