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    Afrique du Sud : du gaz de schiste dans la région du Karoo

    Claire Fages. RFI/Pierre René-Worms

    Le Karoo en Afrique du Sud, pourrait avoir d'immenses réserves de gaz de schiste. Et les groupes pétroliers et miniers sont pressés d'explorer cette région... Mais les opposants au projet viennent de marquer des points.

    L’agneau du Karoo, l’une des viandes les plus réputées d’Afrique du Sud, a obtenu un sursis en cette période de Pâques. Le Karoo, c’est une zone aride dans le sud du pays. Et son économie dépend largement du mouton. Mais demain c’est peut-être le gaz de schiste qui fera la notoriété de la région, car il pourrait y avoir là de vastes réserves de gaz. Et les compagnies pétrolières et minières s’y intéressent de près. Alors, c’est la bataille du gaz contre les moutons.

    Les agriculteurs, les habitants, les défenseurs de l’environnement ne veulent pas que les compagnies pétrolières et minières viennent prospecter dans la région. Et le gouvernement sud-africain, après avoir accordé des permis d’exploration, vient de mettre un frein à ces projets. Il a décidé que des équipes d’experts multidisciplinaires allaient d’abord étudier l’impact sur l’environnement de l’exploration du gaz.

    Premier concerné par ce moratoire, le néerlandais Shell, qui a obtenu un permis qui lui permet explorer 90 000 kilomètres carrés dans la région. Le groupe dit maintenant attendre des éclaircissements sur cette décision gouvernementale. Mais Shell n’est pas le seul concerné. Il y a également le sud-africain Sasol, le norvégien Statoil et un groupe américain, Chesapeake Energy qui se sont réunis pour explorer la région. Ainsi qu’un consortium internatonal,  Falcon Oil & Gas et le géant minier Anglo American.

    C’est que le gaz de schiste, c’est le nouvel eldorado. Il en existe encore des réserves considérables, méconnues. Et ce n’est que très récemment qu’on a appris à l’extraire. Pour cela, il faut procéder à la fracturation hydraulique des roches, en injectant sous terre des produits chimiques du sable et de l’eau à haute pression. Rien que pour la phase d’exploration, avant même d’envisager toute commercialisation, Shell projetait d’investir 200 millions de dollars dans le bassin du Karoo. Le pétrolier devra maintenant attendre l’avis des experts.

    Mais qu’est-ce qui a sauvé l’agneau du Karoo, du moins temporairment ? C’est l’infiniment grand, c’est l’espace : en effet l’Afrique du Sud veut accueillir un projet de télescope valant plusieurs millions de dollars. Un projet pour lequel le pays est en concurrence avec l’Australie. Et pour conserver des chances d’obtenir ce télescope, il ne faut surtout pas qu’il y ait d’interférence radio que pourrait causer la fracturation hydraulique.

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