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    FlyCroTugs: des drones petits, mais costauds

    Les FlyCroTugs ressemblent à des jouets à l’allure fragile, mais ne vous y fier pas ! Université de Stanford

    Des chercheurs suisses et américains ont développé des drones minuscules dotés d’une force herculéenne. Petits mais costauds ! Ces mini-machines volantes, à l’aide de leurs pattes « adhésives » reproduisant celles du lézard gecko, sont capables de déplacer des objets 40 fois plus lourds qu’elles. Une force de traction bio-inspirée qui donne à ces appareils la possibilité d’ouvrir les portes.

    On ne le dira jamais assez ! La taille en définitive ne fait rien à l’affaire ! En collaboration avec le Département d’ingénierie mécanique de l’Université Stanford, aux États-Unis, une équipe du Laboratoire de systèmes intelligents de l’École polytechnique fédérale de Lausanne en Suisse a mis au point un modèle réduit de robot volant doté d’une force herculéenne.

    Surnommés les FlyCroTugs, contraction de Flying micro tugging robots, ils ressemblent à des jouets à l’allure fragile, mais ne vous y fier pas ! Ces appareils directement inspirés par Dame Nature, sont petits, mais puissants, indiquent les chercheurs. Prenant modèle sur la guêpe « capable, quand sa nourriture est trop lourde pour redécoller, de la traîner sur le sol », le drone conçu par les scientifiques, pèse pas plus de 100 grammes, il est grand comme une demi-main et adopte la même stratégie que l’insecte.

    Une force qui réside dans un câble

    Le secret de la force de ces poids plumes héliportés se cache dans le câble de traîne dont ils sont équipés. Des filins tapissés d'un « adhésif sec » qui s'inspire des pattes du lézard gecko. Pour s’accrocher aux surfaces lisses, celle d’une vitre par exemple, le reptile utilise naturellement, les « forces de Van der Waals », du nom de son découvreur. Comme le ferait un aimant sur une plaque de métal, les interactions électriques de faibles intensités se produisant entre les molécules des poils microscopiques sous ses doigts de l’animal et celles d’un support glissant, lui permettent de galoper ou de rester « scotcher » au plafond, sans jamais tomber.

    Les chercheurs ont pourvu le treuil de leur drone avec cet adhésif bio inspiré. Par ailleurs, afin qu’il s’accroche aux surfaces rugueuses, ses câbles sont dotés également de 32 micro-pointes de métal en forme d’hameçon permettant au drone de se suspendre aux aspérités des parois. Ainsi équipé l’engin volant, comme le font les guêpes, peut alors soulever, remorquer derrière lui un poids de 40 fois sa masse, soit quatre kilogrammes.

    Plus étonnant encore, en conjuguant leurs efforts, les FlyCroTugs accomplissent des tâches réservées jusqu’à présent aux robots de grande dimension. Deux appareils suffisent pour attraper au lasso la poignée d'une porte, avant de l'ouvrir. Les chercheurs envisagent d’employer leurs appareils pour des missions de secours : acheminer des caméras, des trousses de soins ou encore des flacons d'eau aux survivants qui seraient coincés dans un éboulement. Et dans un domaine plus industriel, une flottille de ces engins offrirait aux ingénieurs de quoi soulever des montagnes.

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