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    RangerBot, robot marin protecteur des coraux

    La Grande barrière de corail en Australie. Arterra/UIG via Getty Images

    Des scientifiques australiens ont mis au point un robot sous-marin capable de traquer et de tuer la « couronne d’épines », une étoile de mer qui décime les organismes vivants constituant la Grande Barrière de corail. RangerBot est le nom de ce drone subaquatique chargé de veiller sur ce monument naturel d’une superficie de 348 700 km². Inscrite au patrimoine de l’Humanité, la Grande Barrière de corail est aujourd’hui menacée de disparition.

    Si rien n’est entrepris pour leur préservation, les récifs coralliens qui sont des animaux marins caractérisés par un squelette calcaire risquent d’ici à la fin du siècle de totalement disparaitre. Les coraux vivent très collés-sérés exclusivement en groupe. Ensemble, ils forment des « super organismes » qui ont patiemment colonisé depuis des millénaires les hauts fonds de la plupart des océans du monde.

    Mais les activités humaines comme la super pêche, conjuguées aux effets dévastateurs du réchauffement climatique accélèrent leur extinction, nous alerte depuis des lustres l’Organisation des Nations unies. C’est le cas de la Grande Barrière de corail située au nord-est de l’Australie qui est considéré comme l’une des plus grandes constructions jamais réalisées par un organisme vivant sur Terre !

    Menace de la « couronne d’épines »

    De la taille de l’Italie, ce chef-d’œuvre de la nature est aujourd’hui en péril. Les coraux de la Grande Barrière qui blanchissent et meurent en masse sont confrontés à une double agression : celle de la hausse de la température de l’eau et la prolifération d’une étoile de mer invasive aux instincts meurtriers, surnommée « couronne d’épines ».

    Sans prédateur naturel et avec des capacités de reproduction exponentielles, des légions de ces animaux marins boulottent sans vergogne, en se servant de leurs piques acérés, les organismes qui composent l’immense récif corallien des côtes australiennes.

    Robot des mers multifonctions

    Mais tout n’est pas perdu ! Car voici RangerBot, le robot sous-marin tueur d’étoiles de mer, conçu par les scientifiques de l’Université de technologie du Queensland. 10 ans de recherches ont été nécessaires pour le mettre au point avec la contribution de la firme Google. Le drone océanique mesure 75 cm de long et pèse 15 kg, il se programme à l’aide d’une simple tablette tactile. Entièrement autonome et bardé de capteurs, il est capable de repérer les « couronnes d’épines » exterminatrices, de fondre sur ses proies, afin de leur injecter un poison mortel.

    Les aptitudes de l’appareil ne s’arrêtent pas là, ce robot subaquatique est chargé de surveiller les autres espèces de nuisibles, de mesurer la qualité de l’eau et son niveau de pollution. Il permet aussi de cartographier avec exactitude tous les monuments engloutis, mais vivants, que constituent les écosystèmes coralliens aujourd’hui menacés d’extinction.

    Vous avez des questions ou des suggestions, vous pouvez nous écrire à nouvelles.technologies@rfi.fr

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