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Santé

L'autisme est provoqué par une malformation physique avant la naissance

Une fillette autiste, à l'association guatémaltèque pour l'autisme.
Une fillette autiste, à l'association guatémaltèque pour l'autisme. REUTERS/Jorge Dan Lopez

L'autisme sera-t-il un jour détectable avant la naissance ? Une étude américaine publiée dans la revue New England Journal of Medecine vient confirmer l'une des pistes de recherche sur cette maladie. Cette incapacité à s'ouvrir vers le monde extérieur proviendrait d'un dysfonctionnement dans le développement du fœtus, dès les premiers jours de formation du cerveau. Cette nouvelle étude promet des espoirs sur la route, encore bien longue, d'un dépistage sur le fœtus.

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Les médecins ont prélevé le cerveau d'enfants autistes décédés entre deux et quinze ans. Ils les ont ensuite comparés aux cerveaux de jeunes, non concernés par la maladie. Toutes leurs données démontrent des malformations sur les cellules et exactement les mêmes cellules des jeunes autistes.

Pour le professeur Amaria Baghdadli, chercheuse à Montpellier, l'étude n'est pas une découverte, mais elle a au moins l'avantage de confirmer que l'autisme est une maladie due à des anomalies physiques et non psychologiques.

« On ne peut pas expliquer le mécanisme, donc il est impossible de faire du dépistage avant la naissance, biologiquement ou radiologiquement, explique Mme Baghdadli. Et après la naissance, l'autisme se détecte au niveau de l'observation du comportement, des capacités de raisonnement et  de communication de l'enfant. Le diagnostique n'est pas fait avec des tests biologiques ni radiologiques. Nous espérons que cela vienne, car cela facilitera le diagnostique le plus précoce possible, et au-delà, une meilleure compréhension de ce qu'il faut faire pour aider les gens. »

Les autistes sont environ 500 000 en France et pour le moment, la confirmation de leur maladie s'effectue vers l'âge de cinq ans.

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