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    Canal de Suez: François Hollande, invité d’honneur de l’inauguration

    media Gros déploiement médiatique (convoi de journalistes sur la photo) et de forces de l'ordre pour l'inauguration ce jeudi du 2ème canal de Suez en Egypte. REUTERS/Amr Abdallah Dalsh

    C'est l'inauguration d'un projet gigantesque bouclé en un an seulement qui s'est déroulée ce jeudi en Egypte : la seconde voie du canal de Suez, qui doit permettre le doublement, d’ici à 2023, du trafic maritime entre la mer Rouge et la mer Méditerranée. Ce chantier, porté par le président égyptien Abdel Fattah al-Sissi, doit symboliser le renouveau économique et diplomatique de l'Egypte, avec un accent particulier sur la relation avec la France. Le président français François Hollande est d’ailleurs l'invité d'honneur de l'inauguration à Ismaïlia.

    Il y a bien sûr la dimension symbolique de l'événement : le canal de Suez a été construit par des ingénieurs français et fut inauguré en présence de l'impératrice Eugénie, l'épouse de Napoléon III. Mais la place d'honneur réservée à François Hollande ne s'explique pas seulement par le rôle historique de la France dans la construction du canal.

    Elle s'explique également par l'attitude conciliante adoptée par les autorités françaises à l'égard du nouveau pouvoir égyptien, depuis l'été 2013 et la destitution de Mohamed Morsi. A l'inverse d'autres pays occidentaux, comme les Etats-Unis et l'Allemagne, la France a soigneusement évité de critiquer le bilan d'Abdel Fattah al-Sissi en matière de respect des droits de l'homme. Avec la vente d'une frégate et de 24 avions de combat en février dernier, cette stratégie a très vite permis à François Hollande de trouver de fructueux débouchés pour les industriels de son pays.

    Si l’Allemand Siemens a bien signé un contrat record de 8 milliards de dollars avec l’Egypte, la chancelière Angela Merkel a dénoncé publiquement devant le président al-Sissi « le nombre élevé » de peines de mort prononcées dans le pays. Un diplomate français rétorque que « parfois, il est plus efficace de passer des messages en privé que par des annonces ». Comme à chaque visite présidentielle dans un régime répressif, l’Elysée utilise la même formule : « Nous parlons en privé de tous les sujets, pas uniquement de l'économie. »

    Quant au président égyptien, l'attitude adoptée par Paris a été un atout précieux dans sa quête de légitimité sur la scène internationale. Et le résultat est là. « Quel que soit le jugement porté sur le président égyptien, explique aujourd'hui un diplomate français, son pays a retrouvé une place incontournable dans la région. »

    Trois avions Rafale et le navire de guerre vendus par la France à l'Egypte participeront à la parade organisée pour l'inauguration de la seconde voie du canal de Suez.

    Un symbole du roman national égyptien

    Construite il y a 146 ans sous l'impulsion du diplomate français Ferdinand de Lesseps, cette voie maritime est devenue très vite l'une des plus fréquentées au monde. Mais son accaparement pendant près d'un siècle par des compagnies occidentales en a aussi fait un objet particulier du roman national égyptien.

    Lorsqu'il est inauguré en 1869 après dix ans de travaux, le canal de Suez donne lieu à des célébrations fastueuses et ce sont des navires européens, britanniques et français en tête, qui le traversent en premier. L'Egypte du vice-roi Ismaïl Pacha n'a alors même pas de flotte. Et lorsque Le Caire, endetté par la spéculation autour du canal, est obligé de vendre ses parts aux Anglais, c'est le début d'une séquence d'un siècle où Suez fera la fortune des compagnies françaises et surtout britanniques, notamment la Anglo-Persian Oil Company.

    Après la Deuxième Guerre mondiale, réparer l'outrage en limitant l'influence étrangère devient une priorité pour les nationalistes égyptiens. En 1956, le président Gamal Abdel Nasser donne le signal de la reconquête du Canal et des revenus qu'il assure à travers les droits de passage. La réaction militaire franco-britannique échoue. Les sociétés britanniques et françaises sont ruinées. Pour autant, l'Egypte ne profite pas longtemps du canal : deux guerres avec le voisin israélien rendront son exploitation impossible. Ce n'est qu'après la paix, en 1978, que la reprise du trafic sur le canal assurera un revenu conséquent au pays (4,7 milliards d'euros attendus en 2015).

    Des pages d'histoire que le président al-Sissi n'a pas manqué d'invoquer pour faire vibrer la corde nationaliste. Et ce, avec un succès certain, puisque près de 8 milliards d'euros ont été récoltés par la seule souscription nationale pour le nouveau canal. 

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