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    Science

    La Nasa lance TESS, son nouveau chasseur d'exoplanètes

    media Image de synthèse de TESS. Au cours des deux prochaines années, la mission du nouveau télescope spatial sera de rechercher des exoplanètes dans leur orbite. NASA's Goddard Space Flight Center/Handout via REUTERS

    A 0h51 heure de Paris (22h51 TU), la nuit de mercredi 18 au jeudi 19 avril, la Nasa lance sa nouvelle mission d'astronomie TESS (Transiting Exoplanet Survey Satellite), un télescope spatial dont le but est de traquer les exoplanètes, les planètes qui se trouvent en dehors de notre système solaire. De nouveaux mondes déroutants dont certains pourraient, pourquoi pas, abriter la vie. C'est en tout cas le pari de l'agence spatiale américaine qui espère faire avancer la recherche en ce sens avec cette mission.

    C'est toujours la même question : y a-t-il de la vie ailleurs dans l'Univers ? Aujourd'hui encore, cette question n'a pas de réponse, mais on progresse.

    Depuis les années 1990, on sait qu'il y a d'autres planètes en dehors de notre système solaire. Ces exoplanètes, comme on les appelle, on en a découvert à l'heure actuelle environ 3 500.

    Pour la grande majorité, on sait qu'elles sont complètement invivables. Mais pour une petite portion en revanche. Il y a de l'espoir. Malheureusement, elles sont trop loin, trop petites pour être observées plus précisément avec nos instruments actuels.

    TESS, le nouveau télescope de la Nasa ne sera, lui non plus, pas assez puissant pour les regarder de plus près, mais c'est normal, sa mission est toute autre. Son but est de dénicher des exoplanètes intéressantes proches de nous et de repérer précisément leur emplacement. Il va en quelque sorte, en faire un catalogue et préparer le terrain pour la suite.

    Cette suite elle a un nom : le James-Webb Space Telescope, un mastodonte à 10 milliards de dollars qui sera lancé dans l'espace en mai 2020. Avec des capacités d'observation sans équivalent, ce sera à lui d'éventuellement répondre à la grande question, mais avant cela, il faudra que TESS remplisse sa mission pour lui dire où regarder.

    «Le but de notre nouvelle mission, c'est d'observer tout le ciel et on va se concentrer particulièrement sur les planètes qui orbitent des étoiles proches de la Terre...», explique Jeff Volosin, le directeur du projet de l'agence spatiale américaine.
    Après le téléscope Kepler, TESS permettra de passer à l'échelle supérieure 16/04/2018 - par Simon Rozé Écouter

    (Re) lire : PicSat, premier nanosatellite du CNRS, mis en orbite pour épier une exoplanète

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