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    Science

    Espace: aux confins de l'univers, la sonde New Horizons a survolé Ultima Thulé

    media La sonde New Horizons de la Nasa continue de voyager jusqu'aux confins de l'univers. REUTERS/NASA/Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory

    2019 commence très fort au-dessus de nos têtes. La sonde américaine New Horizons, qui avait survolé Pluton en 2015, a depuis poursuivi sa route vers l'extérieur du système solaire et vient de survoler un nouvel objet, le plus loin jamais visité par l'humanité. Ultima Thulé, c'est son nom, se trouve à presque 7 milliards de kilomètres de nous. Un bout de caillou qui pourrait nous en apprendre beaucoup sur l'origine du système solaire.

    6,6 milliards de kilomètres, ce n'est pas un petit voyage, mais il vaut le détour. Sur son trajet, New Horizons a été la première à survoler Pluton. Cette fois, c'est Ultima Thule qui s'est trouvé sur son chemin, un bout de caillou long de sept kilomètres. Ultima Thulé se trouve en effet dans une région du système solaire qu'on appelle la ceinture de Kuiper.

    Si on part du Soleil, il y a les planètes rocheuses, Mercure, Vénus, la Terre et Mars, puis la ceinture d'astéroïde et encore plus loin les géantes gazeuses : Jupiter, Saturne, Uranus et Neptune. Vient ensuite Pluton, la Ceinture de Kuiper, elle, se trouve encore après.

    C'est loin, mais le jeu en vaut la chandelle. New Horizons a pu observé un objet qui s'est formé en même temps que le système solaire il y a 4,5 milliards d'années, mais qui a la particularité d'être resté loin du Soleil depuis, un peu comme si on l'avait mis au frigo.

    Etudier Ultima Thulé revient donc presque à remonter dans le temps et regarder les conditions qui régnaient quand notre étoile et les planètes sont apparues.

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