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美國專欄

去休斯敦太空城尋找德州牛仔

音頻 05:02
Nicolas Smith

太空城坐落於休斯敦東南大約25英里處。休斯敦所在的德克薩斯州,是美國牛仔的故鄉。牛仔開發美國西部,指的就是開發德州。當年中國改革開放,美國的萬寶路牌香煙進入中國市場,那香煙的廣告,便是一位騎馬馳騁在德州原野上的牛仔;來美國後,這麼多年,特別喜歡看好萊塢的牛仔大片,那一幕幕驚心動魄的故事,使人對牛仔的故鄉德州輒心嚮往之。

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休斯敦地處大西洋墨西哥灣畔。由於德州最早發現蘊藏豐富的石油資源,休斯敦便成為美國最重要的能源基地。現在的休斯敦不僅僅是一座石油城,還成為美國癌症研究和醫療中心,世界頂尖的醫學專家集中在這裡,為人類攻克癌症夜以繼日的工作;乘車在市區高速公路上行駛,一座大樓從眼前掠過,大樓上鑲嵌三個英文字母DNA,人類通過修理基因治癒癌症,就從這棟大樓開始。休斯敦還是美國的太空城,美國航天總署(NASA)的林頓·約翰遜太空中心設於太空城中。

不知現在的德州原野還有沒有縱馬馳騁的牛仔?德州原野上的牛仔會在休斯敦這個大都會出現嗎?參觀太空城時能尋找到德州牛仔嗎?

太空城中的林頓·約翰遜航天中心,是智慧、勇敢、開放、豪邁又不失幽默的所在,這些都是德州牛仔的性格。搭載航天飛機、衛星和阿波羅登月飛船的火箭在佛羅里達州的肯尼迪角發射,但所有的發射行動都由林頓·約翰遜太空中心操控。林頓·約翰遜太空中心集中了人類科技和製造業的最高成就。在這裡,不但看到從太空返回地球的航天飛機,從月球上撿回的石頭,而且進入火箭升空和航天飛機在太空翱翔的操控室。美國的宇航員第一次登上月球,傳回這個操控室的聲音,是阿姆斯特朗“我的一小步,人類的一大步”,在這句話之前則是宇航員們呼喊“休斯敦”。

航天,是智者和勇者的行動。在太空中心看到宇航員太空行走的演示,看到1986年挑戰者號航天飛機在升空73秒後火箭爆炸的場面。每位宇航員都要有永遠留在太空回不來地球的準備。美國自1930年代研製液體燃料火箭、開啟航天事業,於1960年首次發射載人火箭以來,歷經無數的事故與災難,美國從來沒有因為事故與災難放棄太空探索,也沒有任何一位宇航員畏懼和退縮。在太空中心彷彿看見那些探索太空的科學家和宇航員們,就像百多年前的德州牛仔,縱馬馳騁,不怕犧牲,迎擊任何挑戰。

太空中心佔地寬廣,必須乘坐中心提供的班車參觀。如此重要的太空中心卻沒有圍牆,城市公路在中心穿過,一棟棟大樓之間是草地,草地上有牛和鹿優閑散步。具有特殊功能的大樓是密閉的,密閉的大樓敞開大門任人參觀。在一棟大樓里看見操控1969年登月的阿波羅號使用的舊式電腦;走到樓上是一面玻璃牆,透過玻璃可以觀看科學家們在操控室里的一舉一動,就和在電視上看到的一模一樣。如此重要和機密的地方,竟然向所有人敞開,德州牛仔的開放與豪邁,在這裡體現無遺。

在進入太空城之前參觀太空博物館,博物館大門前停放着一架波音747飛機,身上馱着一架航天飛機,像似海里的鯨魚媽媽馱着鯨魚寶寶,鯊魚媽媽馱着鯊魚寶寶。每當航天飛機返回地球,遇到佛羅里達肯尼迪角氣候不佳,須要在別的地方降落,NASA就用這個方法把航天飛機馱回肯尼迪角。這個方法趣味盎然,不知是誰想出來的?記得幾年前波音747馱着航天飛機從舊金山灣畔起飛,故意在灣區低空轉了幾圈,馬路上的汽車都停下來人們下車觀看,弄得灣區交通大亂後,波音747飛機馱着航天飛機得意的飛走了,如同好萊塢電影中的牛仔,故意惹起一場慌亂後得意的一走了之那樣調皮與幽默。

如果你認為把太空中心比作德州牛仔的原野有點牽強,那麼就去休斯敦城中看看吧。一天上午開車到海邊,一條半英里的棧橋伸進海中,棧橋上有人釣魚,一位壯漢打開手機,讓看幾天前他釣到的一條半米長的大魚,還以為他一家一個星期有魚吃了,壯漢說他高興了一陣後,把魚放回海里,說完豪爽大笑。從海邊開車去老城參觀,這裡是當年牛仔居住的地方,進入一家小槍店,長發、長須、高個、牛仔範兒十足60歲的店主對說,德州人可跨槍出行,老百姓有了槍,可以讓政府高尚些,說著他要拿剛剛獵獲的鹿肉給我們吃。店主還談起近半年來香港發生的事情,好像說如果香港人有了槍,香港政府和警察就會高尚些。

發射航天飛機在太空中翱翔的休斯敦太空城的科學家們,與騎着馬在德州原野上馳騁的牛仔們,落差雖然極大,卻可以將兩者放在同一個時空:從德州牛仔的原野上看到了休斯敦太空城,在休斯敦太空城找到了德州牛仔。

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