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好奇号在火星上不仅仅发现了甲烷

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火星上究竟是否有生命存在?最近几十年来太空探测活动的结果,使人们对上述疑问的推测不断出现反复。美国航天科学人员本周二宣布,美国宇航局的好奇号火星车近期在火星上发现了高含量的甲烷气体,而甲烷气一般被认为是由于人类的活动而造成的。这是否意味着火星上确实存在生命?

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我们知道,科学家早已获得确凿的证据证明火星上曾经存在过水,这最早引发了人们关于火星上或许存在生命的猜想。因为水的存在就意味着什么的存在。十年前,欧洲空间局发射的轨道探测卫星“火星快车”号(Mars Express)曾经宣布在火星的大气层内发现了少量甲烷;再度引发人们有关火星上有关火星上是否存在生命的猜测。

然而,自2012年开始就在火星上探测的美国宇航局的好奇号火星车去年发布的探测结果却又使人们的希望成为泡影。美国宇航局去年公布的报告中声称好奇号火星车在火星的大气层中并没有发现甲烷。

那么,美国宇航局本周宣布的在火星上发现的甲烷气体具体究竟是在什么地方?好奇号火星车的科学组成员,美国密歇根大学的苏希•阿特莱亚(Sushil Atreya)介绍说,他们是在一条被称为是盖尔的陨石坑道探测到大量的甲烷气体的,这一地带也被认为是数十亿年前存在过液态水的地区。2012年8月,好奇号火星车在这个直径约为150公里的陨坑内着 陆之后,便一直在开展对周围地区的地质考察。

那么,甲烷气体的来源究竟会是什么?美国宇航局的科学家们对此的分析非常谨慎,他们在报告中指出,甲烷气体的出现可能有多种原因:或许是由于岩石的流变,或许是由于陨石的撞击,或许是由于玄武岩受到侵蚀之后而释放的气体,等等,诸如此类的解释。不过,这些解释似乎都不能使科学家们满意。科学家们认为,甲烷气体的产生机制可能超过一种,或许是由多种可能机制共同作用的结果。法国图卢兹的天体物理学家梅斯林Pierre Yves Meslin 则认为这很可能是由于地震或者是陨石的撞击而使地层内部释放的气体。

总之,好奇号的这一重大发现使天体物理学家们十分振奋,尤其是今年九月,印度也向火星发射了首个火星探测器“曼加里安”Mangalyaan号,曼加里安号火星探测器的一大特点就是专门测量大气中甲烷含量。另外,欧盟也计划要在2016年发射火星探测器,用来探测甲烷以及其他气体。

此外,除了甲烷气体之外,好奇号还在一块被称作“Cumberland”的岩石上的检测到不同的有机物分子,这也是人类首次在火星表面物质 中检测到确凿的有机物成分。到目前为止,科学家们还不能说明这些有机物分子的组成。同时,也未能够确定,这些有机物到底是在火星上形成的,还是由陨石从其他地方带来的。好奇号探测器将继续在盖尔陨石坑道内探测,新的探测结果将帮助科学家们揭开火星甲烷气体来源之谜。好奇号目前已经接近夏普山山麓,而夏普山汇聚着大量裸露的沉积岩层,可以让科学家们有机会探查火星的漫长历史。

专家指出,火星上是否存在,或者曾经是否存在过生命?这个问题的答案最终可能将由欧洲空间局(ESA)的ExoMars 探测器给出解答。这辆重300公斤的火星车将装备用来检测生物标记的设备。

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