全球最干燥沙漠藏线索 火星可能有生命

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(法新迈阿密26日电) 南美洲的阿塔卡马沙漠10年或更久才下一次雨,但微小的细菌和微生物却能存活,研究人员今天说,这暗示火星也可能有类似生命存在。

美国期刊「国家科学院学报」(Proceedings of the National Academy of Sciences)刊出的报告指出,阿塔卡马沙漠(Atacama Desert)横跨智利和秘鲁,是地表最干燥的非极性沙漠,生存环境可能最接近火星。

研究主笔、德国柏林科技大学(Technical University of Berlin)行星科学教授舒尔兹-马库赫(Dirk Schulze-Makuch)2015年与研究团队造访这座沙漠,想知道那里孕育着怎样的生命形式。

结果出乎意料,沙漠下起了雨。科学家随后发现土壤中涌现大量的生物活动,立刻用无菌匙采样。

经基因组分析发现,许多微生物显然是当地原生种,大部分是细菌。这些微生物可能蛰伏许多年,降雨时才重生繁衍,用这种方式来适应这里的严酷生存环境。

舒尔兹-马库赫说:「这是科学家首度在阿塔卡马沙漠土壤中,发现能长期存活的生命形式。」

「我们相信这种微生物可以蛰伏数百甚至数千年,环境可能与火星十分类似,然后一场雨让它又有了生命。」

2016和2017年,科学家回到阿塔卡马沙漠追踪,发现土壤中相同的微生物群落又渐渐回到蛰伏状态。但报告说,它们并非完全死去,沙漠地底较深处找到的单细胞生物体「数百万年来已组成生生不息的群落,演化应付严酷的生存条件」。

舒尔兹-马库赫说,这份报告或可帮助科学家朝火星微生物研究的核心迈进,它们可能如同阿塔卡马沙漠的微生物,长年来演化出蛰伏状态,以在火星更寒冷、更干燥的气候下生存。(译者:梁元龄/核稿:蔡佳敏)