Estados Unidos

El caso de Henrietta Lacks, cuyas células 'milagrosas' son objeto de un pleito legal

Un cuadro que representa a Henrietta Lacks, expuesto en Nueva York el 6 de abril de 2017
Un cuadro que representa a Henrietta Lacks, expuesto en Nueva York el 6 de abril de 2017 Nicholas Hunt GETTY IMAGES NORTH AMERICA/AFP

Esenciales en la investigación médica sobre el cáncer, las células denominadas HeLa están en el centro de una batalla legal entre el hospital Johns Hopkins de Baltimore y los familiares de la mujer que hizo posible su descubrimiento. Esta es su historia.

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Por nuestro corresponsal en Washington, Xavier Vila.

Medio siglo atrás, la estadounidense afrodescendiente Henrietta Lacks se sometió a un tratamiento por cáncer cervical en el hospital Johns Hopkins de Baltimore.

Tras una biopsia, los facultativos del establecimiento descubrieron que las células de Lacks se multiplicaban en vez de morir. Las bautizaron como células HeLa y desde entonces se han vuelto fundamentales en la investigación médica contra el cáncer.

Según los descendientes de Lacks, se les ha dado un uso fraudulento. Aseguran que el centro médico jamás pidió a la paciente ni a su familia permiso para el uso de las células milagrosas.

La nieta de Lacks calificó lo ocurrido de robo y denunció que el prestigioso centro médico trató a su abuela como a una rata de laboratorio.

No se ha lucrado el hospital

El hospital Johns Hopkins responde que nunca patentó las células y que no posee los derechos, con lo que no se ha beneficiado económicamente de su distribución.

El entuerto legal puede afectar a centenares de compañías que han utilizado las células en su investigación y promete perpetuarse en el futuro. Y es que cada vez que alguien las utiliza arranca de nuevo el reloj que aleja la prescripción legal de un supuesto delito por uso fraudulento.

Lacks murió a los 31 años en 1951. Sus familiares indican que no se enteraron de estos avances hasta la década de 1970.

"La familia Lacks ha sido explotada durante demasiado tiempo, pero se acabó", declaró por su parte su nieto Alfred Carter. Han escogido al famoso abogado de derechos civiles Ben Crump para presentar la demanda. Ésta será presentada el próximo 4 de octubre, en el aniversario 70 de la extracción de células.

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