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Plutón, el planeta que inspiró a Walt Disney

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Imagen artística de Plutón y Caronte
Imagen artística de Plutón y Caronte Wikipedia commons

Desde hace unos años, Plutón ya no es el noveno y más pequeño planeta del sistema solar. Desde el 2006 cambió de categoría y ahora es un planeta “enano”. Un planeta un poco más pequeño que nuestra luna y sobre el cual se sabe muy poco. La misión New Horizons de la NASA se acercará dentro de poco a este planeta, arrojando nueva luz sobre este lejano pero fascinante objeto celeste.Entrevistados: Gonzalo Tancredi, director del departamento de Astronomía de la Universidad de Uruguay, y al origen de la propuesta del 2006 de reclasificar a Plutón como planeta enano. Antonio Hales, astrónomo del observatorio ALMA en Chile. 

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Plutón fue descubierto en 1930 por el astrónomo norteamericano Clyde William Tombaugh. Desde entonces, Plutón o Pluto por su término en inglés, ha sido durante años objeto de controversia entre los astrónomos, incluso por un tiempo se creyó que era un satélite de Neptuno.

El descubrimiento de nuevos objetos, algunos más grandes al parecer que Plutón, en la llamada zona transeptuniana, obligó a los astrónomos a replantear qué es un planeta y a cuestionar el estatuto de Plutón. El 24 de agosto del 2006 en la Asamblea General de la Unión Astronómica Internacional que tuvo lugar en Praga, se adoptó la propuesta conjunta de Gonzalo Tancredi y de Julio Fernández en la que Plutón es reclasificado con una nueva categoría, la de planeta enano. Así también es un objeto transneptuniano y pertenece a una categoría llamada plutoide.

Para Gonzalo Tancredi, Plutón es un planeta con características muy interesantes: "Plutón cruza la órbita de Neptuno y es muy excéntrica, hay una variación muy grande entre la distancia más cercana al sol y la más alejada y eso hace que Plutón tenga una atmósfera que se calienta y se congela en función de la distancia al sol. A su vez, Plutón es un sistema binario, porque tiene un satélite bastante grande, Caronte, o Charon en inglés, cuyo diámetro es de la mitad de Plutón". 

El cambio de categoría de Plutón no fue fácil de aceptar, sobretodo por los astrónomos norteamericanos, especialmente apegados a este planeta, el único descubierto por un astrónomo estadounidense. De hecho, el perro pluto de Walt Disney, fue nombrado así en reconocimiento a dicho hallazgo.

Pero actualmente hay una gran expectativa con la próxima llegada de la misión New Horizons de la NASA a Plutón. La misión, fue lanzada en enero del 2006, paradójicamente, cuando Plutón aún era considerado el noveno planeta del sistema solar.

Para Antonio Hales, del observatorio ALMA, esta misión es muy importante para conocer este lejano planeta: “Se sabe tan poco sobre Plutón, que no se sabía muy bien cuál era la distancia… el año pasado hicimos observaciones con ALMA, estuvimos en contacto con las personas que controlan la nave…. para ayudarlos a medir bien la distancia a Plutón y corregir el curso de la nave”.

Si todo va bien, New Horizons se acercará a Plutón el 14 de julio del 2015 a una distancia máxima de 12 mil 450 kilómetros de la superficie de Plutón para luego sobrevolar su satélite Caronte.

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