MISION ALPHA

Llegan sanos y salvos los 4 astronautas a la Estación Espacial a bordo del Crew Dragon-2

El astronauta japonés Akihiko Hoshide, miembro de la tripulación Crew-2, se abraza abrazándose con compatriota Soichi Noguchi miembro de la tripulación Crew-1, a la vez que el astronauta francés de la ESA Thomas Pesquet también es recibido a su llegada a la Estación Espacial Internacional, tras el acoplamiento de la cápsula Crew Dragon de SpaceX,  24 de abril de 2021, en una captura de  imagen de la transmisión de la NASA.
El astronauta japonés Akihiko Hoshide, miembro de la tripulación Crew-2, se abraza abrazándose con compatriota Soichi Noguchi miembro de la tripulación Crew-1, a la vez que el astronauta francés de la ESA Thomas Pesquet también es recibido a su llegada a la Estación Espacial Internacional, tras el acoplamiento de la cápsula Crew Dragon de SpaceX, 24 de abril de 2021, en una captura de imagen de la transmisión de la NASA. via REUTERS - NASA TV

Este sábado la cápsula Crew Dragon Endeavour de SpaceX, con sus cuatro astronautas abordo, se acopló con éxito a la Estacion Espacial Internacional (ISS). Los 7 miembros de la tripulación de la estación les dieron la bienvenida y por algunos días serán 11 los tripulantes que convivan a 400 kilómetros por arriba de la superficie terrestre. Es la tercera vez que la compañía de Elon Musk lleva tripulantes a ese laboratorio orbital.

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Fue un encuentro humano lleno de emoción que tomó varias horas. Los astronautas de la estación espacial preparaban la llegada de los tripulantes de la cápsula Crew Dragon-2, a la vez que los cuatro astronautas de la cápsula se preparaban para el ingreso a la estación espacial (ISS por sus siglas en inglés).

Captura de pantalla de las imágenes transmitidas en directo por la NASA de la cápsula Dragon de SpaceX aproximandose a la ISS.
Captura de pantalla de las imágenes transmitidas en directo por la NASA de la cápsula Dragon de SpaceX aproximandose a la ISS. - NASA/AFP

La primera fase del atraque tuvo lugar a las 09H08 GMT a unos 420 km sobre el sur del Océano Índico, de acuerdo con imágenes transmitidas en directo por la Agencia Espacial de Estados Unidos (NASA).

La segunda fase se produjo 10 minutos más tarde, cuando se conectaron de forma segura 12 ganchos entre el Endeavour y el puerto de la ISS.

"Captura completa, bienvenido Crew-2", dijo la comandante de la ISS, la astronauta estadounidense Shannon Walker. 

"Gracias Shannon, estamos contentos de estar aquí, los veremos a todos en unos minutos", respondió el comandante del Endeavour, su compatriota Shane Kimbrough. 

La misión Crew-2, que además integran el francés Thomas Pesquet, la estadounidense Megan McArthur y el japonés Akikho Hoshide, había despegado antes del amanecer del viernes de la plataforma 39A del Centro Espacial Kennedy, Florida.

Gracias a la transmisión en vivo de la NASA, se podía ver cómo se activaban los astronautas de un lado y del otro para el feliz encuentro, muchos hubiéramos querido un micrófono abierto para escucharlos ya que reían y hacían bromas. Incluso se veía a los astronautas de la ISS ensayar el acomodo para ver cómo lograr que los once miembros de la nueva tripulación cupieran para la famosa foto de bienvenida.

Dos horas después de que se completó el proceso de acoplamiento, el cuarteto del Crew Dragon Endeavour posó para las fotos con la última tripulación enviada por SpaceX y tres cosmonautas rusos, lo que hizo que la ISS estuviera inusualmente llena con 11 personas en total. En la foto de izquierda a derecha: Michael Hopkins, Soichi Noguchi, Akikho Hoshide, Shane Kimbrough, Thomas Pesquet, Megan McArthur, Shannon Walker, Victor Glover y detrás, Mark Vande Hei, Oleg Novitski y Piotr Doublov.

Ceremonia de bienvenida a los cuatro nuevos astronautas (en camiseta oscura) al llegar a bordo de la Estación Espacial Internacional (ISS), después de haber amarrado la cápsula Crew Dragon de SpaceX, 24 de abril,  2021.
Ceremonia de bienvenida a los cuatro nuevos astronautas (en camiseta oscura) al llegar a bordo de la Estación Espacial Internacional (ISS), después de haber amarrado la cápsula Crew Dragon de SpaceX, 24 de abril, 2021. via REUTERS - NASA TV

20 años de colaboración internacional

"Han pasado 20 años ... desde que JAXA (Agencia de Exploración Aeroespacial de Japón), ESA (Agencia Espacial Europea), la NASA y los astronautas rusos (Roscosmos)  han estado juntos en el espacio, por lo que en realidad es bastante histórico lo que está sucediendo hoy", dijo emocionado el francés Thomas Pesquet. "Estamos ansiosos de comenzar nuestro trabajo en la estación espacial, no podemos esperar para ver qué nos deparará esta aventura", agregó.

SpaceX, principal proveedor privado de la NASA

SpaceX completó su tercer traslado de tripulantes a la ISS, como parte del contrato multimillonario que la NASA firmó con la compañía de Elon Musk.

Se trata del segundo viaje del Endeavour a la ISS. El primero fue con la misión Demo-2 en mayo de 2020, que puso fin a casi una década de dependencia estadounidense de Rusia para viajar a ISS luego de que la NASA pusiera fin al programa de transbordadores espaciales, los "shuttles", luego de varias tragedias.

Fue la primera vez que se reutilizó una cápsula para vuelos espaciales tripulados y la misión también contó con un cohete reutilizado, el Falcon 9, logrando los objetivos clave de ahorro de costos en las asociaciones de la NASA con la industria privada.

Cómo coinciden 11 astronautas en la ISS

En noviembre del 2020 se lanzó con éxito la cápsula Crew Dragon 1 llevando a bordo a los norteamericanos Michael Hopkins, Victor J. Glover, Shannon Walker y al japonés Soichi Noguchi.  El 9 de abril del 2021, a bordo del Soyuz, llegaron a la Estación los cosmonautas Oleg Novitski y Piotr Doublov , acompañados del norteamericano Mark T. Vande Hei. Está previsto que los tripulantes del Crew Dragon-1 regresen dentro de poco a tierra, ya que en promedio, los astronautas no se quedan más allá de seis meses.

Dos Crew Dragon están ahora estacionados uno junto al otro en la ISS, en esta ilustración puede ver el Crew Dragon 1 y el Crew Dragon 2 atracados.

Ilustración de la Estación Espacial Internacional (ISS).
Ilustración de la Estación Espacial Internacional (ISS). © NASA

Se trata de una gran victoria para Musk -también fundador del grupo automotriz Telsa- pues SpaceX consiguió acaparar el transporte espacial de la NASA en un momento en que la cápsula Starliner de Boeing acumula retrasos en sus vuelos de prueba.

Musk no oculta su intención de impulsar a la humanidad hacia la Luna y Marte, y en una conferencia de prensa posterior al lanzamiento del viernes dijo: "Creo que estamos en los albores de una nueva era de exploración espacial".

Misión Alpha : un hito europeo

La misión también es un hito importante para Europa, que nombró a la misión "Alpha" en honor al sistema estelar Alpha Centauri.

"Para nosotros es realmente la era dorada en términos de explotación de la Estación Espacial Internacional", dijo a la AFP Frank De Winne, director del programa ISS de la Agencia Espacial Europea (ESA).

El alemán Matthias Maurer y la italiana Samantha Cristoforetti seguirán respectivamente a Pesquet en las misiones de SpaceX, este otoño y primavera boreales.

El próximo módulo de la ISS, construido por Rusia, debería llegar a la estación en julio e incluirá un brazo robótico construido por la ESA que Pesquet ayudará a poner en funcionamiento, indicó De Winne.

La ESA también será un socio clave de Estados Unidos en el programa Artemis para regresar a la Luna, proporcionando los componentes de potencia y propulsión para la nave espacial Orion, y elementos clave de una estación orbital lunar planificada llamada Gateway.

200  experimentos a bordo

El equipo Crew-2 tiene unos 200 experimentos para realizar durante su misión de seis meses. 

Estos incluyen la investigación de lo que se conoce como "chips de tejido": pequeños modelos de órganos humanos que se componen de diferentes tipos de células y se utilizan para estudiar como el envejecimiento del sistema inmunológico, la función renal y la pérdida de masa muscular.

En lo que respecta al medio ambiente, para cuando Crew-2 regrese a fines de octubre del 2021, habrá tomado 1,5 millones de imágenes de la Tierra, documentando fenómenos como la iluminación artificial por la noche, la proliferación de algas y la ruptura de las plataformas de hielo de la Antártida.

Otro elemento importante de la misión es actualizar el sistema de energía solar de la estación mediante la instalación de nuevos paneles compactos que se abren como una enorme colchoneta de yoga, pero que pesan 350 kilos y es un mecanismo sumamente complejo. Esto se llevará a cabo en salidas extravehiculares. En esta misión Alpha están previstas cuatro.

(Con la AFP)

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