Argentina debuta ante Sudáfrica en Rugby Championship con Nueva Zelanda favorita

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Johannesburgo (AFP)

Argentina se estrena en Port Elizabeth el sábado (15h05 GMT) ante Sudáfrica en una nueva edición del Rugby Championship en el que de nuevo los 'All Blacks' neozelandeses parten como claros favoritos.

Sudáfrica es a su vez favorita en las apuestas para derrotar a Los Pumas en la primera fecha del torneo que reúne a las cuatro mejores selecciones del Hemisferio Sur.

Argentina realizará tres cambios en su XV inicial respecto a su anterior partido, en junio contra Georgia.

Vuelven los wings Emiliano Boffelli y Pablo Matera, así como el segundo línea Tomás Lavanini, todos ellos ausentes en la victoria ante los georgianos (45-29).

Juan Martín Hernández, icono de los Pumas que acaba de cumplir 35 años, comenzará en el banquillo.

Argentina perdió 21 de sus 24 test-matches contra Sudáfrica, pero ganó dos de los últimos tres duelos entre ambos países en el Rugby Championship.

Los Pumas afrontan el torneo con el complicado objetivo de alcanzar su mejor resultado en el mismo, el tercer puesto de 2015.

Los 'Springboks', que vivieron un 2016 calamitoso con 8 derrotas en 12 partidos, entre ellas una primera ante Italia (18-20), parecen haber enderezado el rumbo y en junio barrieron en tres ocasiones a Francia (37-14, 37-15, 35-12).

El entrenador Allister Coetzee no duda en otorgar su confianza a jóvenes jugadores. Cinco de ellos (Uzair Cassiem, Andries Coetzee, Ross Cronjé, Raymond Rhule y Courtnall Skosan) se estrenarán en la competición reina del Hemisferio Sur, y el joven apertura Curwin Bosch, de 20 años, podría vivir su primer partido internacional ante Los Pumas.

- Dudas de los All Blacks -

Nueva Zelanda sigue dominando el rugby mundial, pero su reinado ha vivido momentos de incertidumbre en junio, cuando fue derrotada por los Leones Británicos e Irlandeses.

Sin embargo la selección oceánica es la vigente doble campeona del mundo, y conquistó cuatro de las cinco últimas ediciones del Rugby Championship. Sólo Australia, ganadora en 2015, rompió su hegemonía.

Precisamente los 'Wallabies' serán su primer rival este sábado.

La serie de amistosos en junio y julio entre las dos potencias del rugby -Los Leones agrupan a los mejores jugadores ingleses, galeses, escoceses e irlandeses- concluyó en tablas.

Los All Blacks se llevaron el primer duelo (30-15) antes de ceder en el segundo (21-24) y empatar 15-15 en el tercero.

A eso hay que añadir la derrota en noviembre en Chicago ante Irlanda (29-40), que puso fin a su récord de 18 victorias consecutivas. Desde entonces han firmado cinco triunfos en ocho partidos.

"Espero que podamos demostrar en este torneo que hemos aprendido", aseguró el capitán Kieran Read, aludiendo a las últimas decepciones.

Pero ante Australia los All Blacks sólo han perdido tres de sus últimos 29 enfrentamientos.

Además, la Bledisloe Cup, que corona cada año al mejor a tres partidos a las dos islas oceánicas, reposa en Nueva Zelanda desde 2003.

Australia llega también bajo presión, después de perder ante Escocia (19-24) y de las 26 derrotas consecutivas de franquicias del país ante las de Nueva Zelanda en Super Rugby.

La única esperanza para los 'Wallabies' la aporta la vuelta del insider Kurtley Beale, que no jugaba con la elástica amarilla desde la final del Mundial-2015, debido a su 'exilio' en Inglaterra.

Calendario del Rugby Championship, el torneo de las principales naciones del Hemisferio Sur, que disputan Nueva Zelanda, Australia, Sudáfrica y Argentina, y cuya 22ª edición arranca el sábado:

-- 1ª jornada:

- Sábado 19 agosto:

(10h00 GMT) Australia - Nueva Zelanda en Sídney

(15h05 GMT) Sudáfrica - Argentina en Port Elizabeth

-- 2ª jornada:

- Sábado 26 agosto:

(07h35 GMT) Nueva Zelanda - Australia en Dunedin

(17h30 GMT) Argentina - Sudáfrica en Salta

-- 3ª jornada:

- Sábado 9 septiembre:

(07h35 GMT) Nueva Zelanda - Argentina en New Plymouth

(10h00 GMT) Australia - Sudáfrica en Perth

-- 4ª jornada:

- Sábado 16 septiembre:

(07h35 GMT) Nueva Zelanda - Sudáfrica en Auckland

(10h00 GMT) Australia - Argentina en Perth

-- 5ª jornada:

- Sábado 30 septiembre:

(15h05 GMT) Sudáfrica - Australia en Bloemfontein

- Domingo 1 octubre:

(22h30 GMT del sábado) Argentina - Nueva Zelanda en Buenos Aires

-- 6ª jornada:

- Sábado 7 octubre:

(15h05 GMT) Sudáfrica - Nueva Zelanda en Ciudad del Cabo

- Domingo 8 octubre:

(22h30 GMT del sábado) Argentina - Australia en Mendoza