Rugby-Top 14: Perpignan et Toulon s'ouvrent un boulevard

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Perpignan et Toulon se sont assurés d'idéales conditions de préparation pour le titre en Top 14 en se qualifiant directement pour les demi-finales, en attendant de connaître leurs adversaires, Toulouse ou Castres pour le tenant du titre catalan, Clermont ou le Racing pour les Varois.

. Perpignan disputera sa troisième demi-finale d'affilée et finit pour la deuxième année consécutive en tête du classement, ce qui lui vaut le privilège de choisir le lieu de sa demi-finale, en l'occurence Montpellier le 14 mai.

L'objectif est limpide pour les Catalans: conserver le Bouclier de Brennus, ce qu'aucune équipe n'est parvenue à faire depuis Biarritz en 2005 et 2006. Mais l'Usap sera privée de son ailier Julien Candelon, blessé à la main gauche, et l'ouvreur Gavin Hume (métacarpe) est incertain.

. Le RC Toulon, triple champion de France (1931, 1987, 1992), a dépassé ses objectifs en se qualifiant directement pour les demi-finales, deux ans après son retour dans l'élite. Les Varois, qui ont assuré leur billet en signant un neuvième succès consécutif en Top 14 samedi à Brive, n'avaient plus atteint les demi-finales depuis 1995, et n'ont plus disputé de finale depuis 1992, année de leur dernier sacre.

Comme Perpignan, le RCT bénéficie de trois confortables semaines de préparation, agrémentées d'une demi-finale du Challenge européen vendredi chez les Irlandais du Connacht. Et pourra s'appuyer sur son effectif doré (Wilkinson, Contepomi, Van Niekerk...) pour cette campagne finale.

. Clermont (3e) et le Racing-Métro (6e) s'affronteront le 7 mai en Auvergne pour rencontrer Toulon en demie, le 15 mai à Saint-Etienne. Malgré leur victoire à Biarritz, les Clermontois n'ont pu éviter les barrages. Jamais titrés en Championnat de France malgré dix finales disputées, ils tenteront de disputer une quatrième finale consécutive.

Les Clermontois devront avant tout écarter le Racing-Métro, qui n'a rien à perdre après avoir atteint son objectif de barragiste et de qualification en Coupe d'Europe dès sa première saison en Top 14.

La nouvelle formule du Top 14 instaurant les barrages impose donc aux Auvergnats un match couperet contre le Racing qui accuse... 14 points de retard au classement au terme de la saison régulière.

La dernière confrontation en phase finale entre les deux équipes remonte à 1992: en 16e de finale, le Racing Club de France avait battu Montferrand par 21 à 19.

. Le Stade Toulousain (4e) illustre également l'ambiguité de la nouvelle formule instaurant les barrages, qui prive les troisième et quatrième du classement d'une qualification directe en demi-finale. Après avoir écarté Castres in extremis de la quatrième place, les Toulousains recevront... Castres (5e) en barrage, pour une demie contre Perpignan.

Les Toulousains se sont malgré tout assurés un barrage à domicile qu'ils disputeront une semaine après leur demi-finale de Coupe d'Europe contre les Irlandais du Leinster, samedi au Stadium. En Championnat de France, ils viseront rien moins qu'une 18e demi-finale d'affilée.

Douzième l'an passé, Castres est récompensé de son renouvellement opéré à l'intersaison avec l'arrivée du duo d'entraîneurs montalbanais Labit-Travers.

Les Castrais ont cependant fini la saison régulière sur trois défaites contre Perpignan, Clermont et Toulouse. Ils tenteront de profiter du calendrier infernal des Toulousains pour accéder aux demi-finales. Leur dernière apparition dans le dernier carré reemonte à 2001... contre Toulouse (défaite 21-32).