Tennis: contre Monfils, Federer à un point d'être à terre

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Madrid (AFP)

Deux fois, Gaël Monfils est passé à un point de le mettre à terre, mais Roger Federer a repris pied jeudi pour rallier les quarts de finale du Masters 1000 de Madrid, pour son premier tournoi sur terre battue depuis trois ans.

Pour son deuxième match dans le tournoi madrilène, sa seule escale annoncée avant son grand retour à Roland-Garros (26 mai-9 juin) pour la première fois depuis 2015, Federer est venu à bout de Monfils en trois sets 6-0, 4-6, 7-6 (7/3) après pile deux heures de jeu. Surtout, après avoir écarté deux balles de match, à 6-5 sur son service dans la manche décisive. 48 heures plus tôt, il avait disposé sans encombre de Richard Gasquet (6-2, 6-3).

Avant cette semaine espagnole, son dernier match en date sur ocre remontait au 12 mai 2016, à Rome, où il s'était incliné en huitièmes de finale, face à l'Autrichien Dominic Thiem (7-6 (7/2), 6-4). Précisément son prochain adversaire : Thiem s'est lui qualifié (6-4, 7-5) aux dépens de l'Italien Fabio Fognini (12e). Mais fort, depuis sa victoire de 2016, d'une nouvelle stature: en trois ans, l'Autrichien a entre autres fait mordre la poussière sur terre battue à Rafael Nadal à trois reprises, atteint la finale de Roland-Garros en 2018 et triomphé récemment à Indian Wells (contre Federer justement) et à Barcelone dimanche dernier.

- Au révélateur Thiem -

"Sans aucun doute un gros test, comme Monfils l'était pour un début de saison sur terre battue, estime Federer, tout en sachant que les conditions de jeu à Madrid sont très différentes de celles de Roland-Garros", à savoir beaucoup plus rapides.

Pour Monfils, qui nourrit de grandes ambitions - gagner un Grand Chelem, sur l'ocre parisien en priorité - et n'hésite pas à le répéter haut et fort, une jolie occasion de marquer les esprits s'est envolée.

Comme au tour précédent, le Parisien est passé complètement à côté de son début de match, coupable d'approximations en série, entre problèmes de centrage et placements hasardeux. Au point de voir s'envoler le premier set 6-0 en seulement 18 minutes.

Devenu plus percutant et plus précis, au service comme dans le jeu, quand Federer commettait davantage de fautes, il s'est échappé dans les deux manches suivantes (4-1). Dans les deux cas, l'ex-N.1 mondial aujourd'hui N.3 est revenu à hauteur (4-4). Dans le deuxième set, il a de nouveau craqué dans la foulée, récoltant même un avertissement après avoir expédié une balle dans les airs hors de la "Caja Magica" pour passer ses nerfs. Pas dans le troisième.

- Halep à deux victoires du trône -

Plus tôt, le N.1 mondial Novak Djokovic avait stoppé Jérémy Chardy (47e) 6-1, 7-6 (7/2) en sauvant au passage une balle d'égalisation à un set partout, à 5-4 sur son service. Pour une place en demi-finales, le Serbe sera opposé au Croate Marin Cilic (11e).

Un succès lui permettrait d'engranger trois victoires consécutives pour la première fois depuis l'Open d'Australie, lui qui a connu depuis une sérieuse baisse de régime.

Outre Federer, deux autres Suisses se sont imposés sur les courts madrilènes jeudi. Stan Wawrinka, aux dépens du Japonais Kei Nishikori (6-3, 7-6 (7/3) et dont le prochain adversaire pourrait être Nadal, si l'Espagnol dispose du jeune Américain Frances Tiafoe en soirée. Et dans le tableau féminin, Belinda Bencic (18e), contre la N.1 mondiale Naomi Osaka (3-6, 6-2, 7-5).

La Roumaine Simona Halep (N.3) s'est elle qualifiée pour le dernier carré en maîtrisant l'Australienne Ashleigh Barty (N.9) 7-5, 7-5. Si bien qu'Osaka pourrait être délogée du trône du tennis mondial lundi. Pour cela, un seul cas de figure : que Halep s'offre le trophée samedi.