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Chronique des matières premières

Le marché du lithium attend le décollage de la voiture électrique

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Le fondateur de Tesla, Elon Musk  ne se contente plus de construire des berlines électriques de luxe, il veut équiper Monsieur tout le monde d'une voiture rechargeable, au moins aux États-Unis.
Le fondateur de Tesla, Elon Musk ne se contente plus de construire des berlines électriques de luxe, il veut équiper Monsieur tout le monde d'une voiture rechargeable, au moins aux États-Unis. REUTERS/Toru Hanai

Avec l'usine géante de batterie au lithium projetée par Tesla aux États-Unis, le marché du lithium pourrait connaître enfin un vrai décollage.

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Le marché du lithium attend depuis des années le véritable décollage de la voiture électrique. Et c'est peut-être le petit mais vrombissant constructeur californien Tesla qui donnera l'impulsion décisive. Le fondateur de Tesla, le jeune milliardaire Elon Musk, ne se contente plus de construire des berlines électriques de luxe, il veut équiper monsieur Tout-le-monde d'une voiture rechargeable, au moins aux États-Unis. Quitte à monter une usine géante de batteries au lithium dans l'État du Nevada, un investissement de cinq milliards et demi de dollars et le premier de cette envergure en Occident, puisque la plupart des usines de batteries sont en Asie : Chine, Corée du Sud, Japon.

L'usine du jeune milliardaire californien a déjà trouvé un havre fiscal dans le Nevada voisin. Elle produirait 500 000 batteries électriques par an. De quoi doubler la production mondiale de batteries électriques... et donc les besoins en lithium. Voilà qui pourrait rentabiliser enfin les investissements dans les mines de lithium : depuis des années le Chili augmente sa capacité de production dans les salars de l'Atacama ; en Australie, le projet de Green Bushes entrera bientôt en production.

En-dehors de ces deux principaux pays producteurs, on trouve une petite production de qualité aux États-Unis et une nouvelle mine pourrait ouvrir à 40 km de l'usine géante dans le Nevada. D'autres projets d'extraction du lithium se concrétisent en Argentine, au Canada, et l'on reparle d'extraire du lithium en Europe : simple idée en Autriche, c'est un projet beaucoup plus sérieux en Serbie, où Rio Tinto dispose d'un gisement d'une qualité exceptionnelle, près de Jadar. Pour la petite histoire cette « jadarite » contenant beaucoup de lithium a été décrite par anticipation dans un livre de super-héros, sous le nom farfelu de « kryptonite » ; dans le roman elle avait le pouvoir non pas de faire démarrer Superman mais de le clouer au sol.

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