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Recherche/ Biologie

Des scientifiques ont fait refleurir des graines anciennes endormies dans le permafrost

Carte de Sibérie.
Carte de Sibérie. RFI
Texte par : RFI Suivre
5 mn

Une étude publiée le 21 février 2012 dans la revue de l'Académie des sciences américaines révèle que des scientifiques russes ont réussi à redonner vie à des graines entreposées il y a 30.000 ans par des écureuils. Retrouvées dans le sol gelé de Sibérie, elles ont poussé jusqu'à devenir des plantes bourgeonnantes!Ce travail marque une étape capitale dans la recherche sur les matériaux biologiques anciens et pourrait lancer une course pour faire renaître des espèces aujourd'hui disparues.

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Un extrait de fruit préhistorique peut permettre de ramener des plantes préhistoriques à la vie.

Dans leur laboratoire, près de Moscou, Svetlana Yashina et David Gilichinsky, deux chercheurs à l'Académie des sciences russes, ont une première fois tenté de faire pousser des plantes à partir de graines matures de Silene stenophylla, une plante à fleurs qui pousse en Sibérie, mais ils ont échoué. Ils ont réitéré l'expérience mais cette fois-ci en pots, sous une température et une lumière contrôlées, à partir du tissu placentaire de la plante. Et cette fois, les graines ont bourgeonné.

Les graines en question -et des centaines d'autres de diverses plantes- ont été retrouvées dans des terriers d'hibernation d'écureuils le long du rivage de la rivière Kolyma, en Sibérie : « Ces terriers étaient tous situés à une profondeur de 20 à 40 mètres sous la surface actuelle du sol », soulignent les chercheurs. Le permafrost a dans ces conditions agi comme une espèce de gigantesque congélateur et les graines entreposées par les écureuils ont ainsi passé des dizaines de milliers d'années endormies dans cet environnement clos, à une température moyenne de -7°C.

Il faut bien que les plantes aient un ancêtre et cela ne me choquerait pas que ce soit du côté des algues car ces dernières pratiquent la photosynthèse, mais rien n'est moins certain.

Francis Halle, botaniste

Les deux scientifiques soulignent l'importance du permafrost, le sol en permanence gelé en profondeur des régions arctiques « dans la recherche de patrimoine génétique ancien (...) qui a pu disparaître il y a longtemps de la surface de la Terre ». Très rapidement recouverts par la glace, ces abris étaient ensuite restés « en permanence gelés » et les scientifiques se sont assurés de l'ancienneté des graines retrouvées en les datant grâce au radiocarbone, pour exclure une "pollution" par des graines plus récentes.

  • Ces graines de Silene stenophylla constituent de loin la plante la plus ancienne qui a été ramenée à la vie par des scientifiques, expliquent Svetlana Yashina et David Gilichinsky. 
  • Le précédent record en la matière était la régénération de graines de palmier vieilles de 2.000 ans découvertes dans la forteresse de Masada, près de la Mer morte.

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