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Recherche/ Paléontologie

Découverte d'un petit cousin du tyrannosaure pesant 1,4 tonne !

Tyrannosaurus
Tyrannosaurus Wikipedia
Texte par : RFI Suivre
4 mn

Au royaume des dinosaures, le légendaire tyrannosaure vient de se découvrir un petit cousin couvert de plumes qui, avec 9 mètres de long et un poids d'environ 1,4 tonne, devient tout de même le plus gros animal à plumes jamais identifié. Dans un savant mélange de chinois mandarin et de latin, les paléontologues l'ont baptisé Yutyrannus huali, "tyran à belles plumes"! La découverte s'est faite dans les gisements de fossiles de la province de Liaoning, dans le nord-est de la Chine.

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Sébastien Steyer, paléontologue au MNHN

Après la découverte dans la même région du Sinotyrannus, un autre cousin du T-Rex, voici que trois squelettes d'un nouveau type de "tyrannosauroïde géant" vient enrichir l'étude desTyrannosaures et de ses plus proches parents. Selon les paléontologues, il est tout à fait imaginable que ces derniers aient eux-mêmes eu des plumes sur certaines parties du corps. Les scientifiques estiment que les tyrannosauroïdes étaient en toute probabilité les prédateurs dominant des écosystèmes du nord-est chinois pendant le Crétacé inférieur, c'est-à-dire entre 146 Ma et 100 Ma.

L'étude révèle que ce cousin du tyrannosaure arborait « des plumes filamenteuses » d'une longueur d'au moins 15 centimètres. Le professeur Xing Xu, spécialiste des vertébrés à l'Institut de paléontologie de Pékin, qui a dirigé l'étude publiée le 4 avril 2012 dans la revue britannique Nature, explique qu'elles « ressemblaient davantage au duvet d'un poussin moderne qu'aux plumes rigides d'un oiseau adulte ».

Les gros animaux conservent la chaleur plus facilement ...

Dossier : Les dinosaures

La présence de plumes chez un tyrannosauroïde géant, davantage associées chez les dinosaures à une fonction d'isolant thermique qu'à la capacité de voler, ne devait pas être nécessaire aux plus gros d'entre eux car : « Les gros animaux peuvent généralement conserver leur chaleur plus facilement, et ont plutôt un problème potentiel de surchauffe », explique le docteur Corwin Sullivan, un paléontologue canadien qui a participé à l'étude, s'appuyant sur l'étude de paléontologues ayant établi que « certains gros mammifères étaient presque dépourvus de poils parce que chez eux, le rapport
surface/volume permettait de retenir la chaleur corporelle même sans pelage ».

Le cas du Yutyrannus, dont le corps n'était peut-être que partiellement recouvert de plumes, « pourrait correspondre à une adaptation à un environnement inhabituellement froid, avance l'étude. Il vivait pendant une période du Crétacé inférieur que l'on pense beaucoup plus froide que le reste du Crétacé » -soit 10°C contre 18°C environ en moyenne.

Nouveaux éléments sur l'évolution des premiers animaux à plumes ...

Cette étude apporte ainsi de nouveaux éléments sur l'évolution des premiers animaux à plumes. Il est possible que la dimension et la nature des poils ou des plumes « aient évolué dans le temps en réponse aux changements de masse corporelle et de température de l'environnement », estiment les chercheurs. « Il est possible que les plumes aient été beaucoup plus répandues, au moins parmi les carnivores, que ce que la plupart des scientifiques supposaient il y a quelques années », souligne le Professeur Xu.

Le Yutyrannus huali mesurerait environ neuf mètres de long et aurait pesé près de 1.400 kg. Une taille largement inférieure à celle du célèbre Tyrannosaurus rex mais un poids 40 fois plus important que celui du plus gros dinosaure à plumes connu jusqu'à présent, le Beipiaosaurus.

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