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Science

Découverte: il existe non pas une, mais quatre espèces de girafes sur Terre

Les girafes sont désormais réparties en quatre espèces: la girafe masaï, la girafe réticulée, la girafe du Nord et la girafe de Nubie (photo d'illustration).
Les girafes sont désormais réparties en quatre espèces: la girafe masaï, la girafe réticulée, la girafe du Nord et la girafe de Nubie (photo d'illustration). AFP PHOTO / DPA/ JENS BÜTTNER GERMANY OUT
Texte par : RFI Suivre
2 mn

La science réserve parfois des surprises. En étudiant la génétique des girafes dans un but de conservation, les chercheurs allemands Axel Janke, de l’université Gœthe, et Julian Fennessy, de la Fondation de conservation des girafes, sont tombés sur une découverte marquante. Contrairement à ce que pensait la science, il existe quatre espèces de girafe, et non une seule.

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C’est en analysant l'ADN de fragments de peaux prélevé sur 190 girafes à travers toute l'Afrique que les chercheurs ont fait cette découverte de taille. L'étude sur le patrimoine génétique de la girafe révèle en effet qu’elle est composée de 4 espèces différentes. Jusqu’ici, les chercheurs pensaient qu’il n’y avait que des sous-espèces d’une seule lignée.

Les disparités entre ces quatre espèces de girafe sont aussi grandes que celles séparant l’ours polaire de l’ours brun.

Au vu des résultats, les chercheurs ont compris que l’histoire de l’évolution de l'herbivore au long cou et aux longues jambes était plus complexe que ce qu’on pensait. Jusque-là négligé par la science, l'animal le plus grand du monde ne se porte pourtant pas très bien. En vingt ans, le nombre de girafes a chuté de 140 000 à moins de 80 000.

La découverte de ces quatre espèces, la girafe masaï, la girafe réticulée, la girafe du Nord et la girafe de Nubie, va donc permettre une protection plus appropriée. À titre d'exemple, les chercheurs expliquent qu'il est incohérent de continuer d’utiliser les mêmes moyens de protection pour la girafe masaï, qui a décliné de moitié en 30 ans, et pour la girafe de Nubie, qui voit son nombre augmenter chaque année.

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