Le rover Perseverance a fabriqué de l'oxygène sur Mars

Placé sur le rover Perseverance, Moxie (au c.) a permis la production d'oxygène sur la planète Mars (Photo illustration).
Placé sur le rover Perseverance, Moxie (au c.) a permis la production d'oxygène sur la planète Mars (Photo illustration). Ryan LANNOM NASA/JPL-CALTECH/AFP

Le rover de la Nasa a transformé du dioxyde de carbone issu de l'atmosphère de Mars en oxygène, une première sur une autre planète, a annoncé mercredi 22 avril l'agence spatiale américaine.

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« C'est une première tentative cruciale de conversion du dioxyde de carbone en oxygène sur Mars », a dit Jim Reuter, un administrateur associé de la Nasa. La démonstration a eu lieu le 20 avril et l'agence spatiale américaine espère que de futures versions de l'outil expérimental utilisé pourront préparer le terrain à une exploration par des humains.

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Non seulement le processus pourrait produire de l'oxygène pour que de futurs astronautes puissent respirer, mais il pourrait aussi permettre d'éviter de transporter depuis la Terre de larges quantités d'oxygène indispensables à la propulsion de la fusée pour le voyage du retour.

Moxie, une fabrique à oxygène

Le « Mars Oxygen In-Situ Resource Utilization Experiment » (Moxie) est une boîte dorée de la taille d'une batterie de voiture, située à l'avant droit du rover Perseverance, qui a atterri sur la planète rouge le 18 février pour chercher des traces de vie ancienne. Il utilise électricité et chimie pour scinder les molécules de CO2, produisant ainsi de l'oxygène d'un côté, et du monoxyde de carbone de l'autre. Pour sa première expérience, Moxie a produit 5 grammes d'oxygène, de quoi respirer pendant 10 minutes pour un astronaute ayant une activité normale.

Les ingénieurs chargés de Moxie vont maintenant mener davantage de tests et essayer d'augmenter ce résultat. L'outil a été élaboré pour pouvoir générer jusqu'à 10 grammes d'oxygène par heure. Conçu au prestigieux Massachusetts Institute of Technology (MIT), Moxie a été fabriqué avec des matériaux résistant à la chaleur afin de tolérer les températures brûlantes de 800 degrés Celsius nécessaires à son fonctionnement. Une fine couche dorée l'empêche d'irradier cette chaleur et d'endommager le rover.

Produire de l'oxygène à partir de l'atmosphère de Mars, composée à 96% de dioxyde de carbone, pourrait se révéler plus aisé qu'extraire de la glace de sous sa surface afin de fabriquer de l'oxygène par électrolyse.

(Avec AFP)

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