Thomas Pesquet a effectué sa première mission à l'extérieur de l'ISS

Dans cette image tirée d'une vidéo de la NASA, l'astronaute français Thomas Pesquet, en haut au centre, et l'astronaute de la NASA Shane Kimbrough s'aventurent en sortie dans l'espace, le 16 juin 2021.
Dans cette image tirée d'une vidéo de la NASA, l'astronaute français Thomas Pesquet, en haut au centre, et l'astronaute de la NASA Shane Kimbrough s'aventurent en sortie dans l'espace, le 16 juin 2021. AP

L'astronaute français Thomas Pesquet a regagné sain et sauf mercredi l'intérieur de la Station spatiale internationale (ISS) au terme d'une sortie dans l'espace troublée par plusieurs contretemps et n'ayant pas permis d'achever comme prévu l'installation d'un nouveau panneau solaire.

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Ils avaient mis en route la batterie interne de leur combinaison à 12h11 TU, marquant le début officiel de leur expédition. La mission de Thomas Pesquet et de son coéquipier, l'astronaute américain Shane Kimbrough, a duré plus de sept heures, accrochés en apesanteur à l'extérieur de la Station filant 400 kilomètres au-dessus de la Terre.

Le but de la mission était de positionner, fixer, brancher et déployer un panneau solaire nouvelle génération, appelé iROSA, le premier d'une série de six panneaux destinés à augmenter les capacités de production d'énergie de l'ISS. Mais à mi-parcours, la mission a dû être temporairement mise sur pause à cause de soucis concernant la combinaison de Shane Kimbrough. Les équipes de la Nasa ont observé une interruption dans la transmission des données permettant de contrôler l'état de sa combinaison, ainsi qu'un soudain pic de la pression du système de refroidissement de son scaphandre.

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L'astronaute a dû revenir au sas de la Station et opérer une réinitialisation, avant de ressortir. Pendant ce temps, Thomas Pesquet l'attendait, accroché par les pieds à un bras robotique. La mission a finalement repris, les données de contrôle étant de nouveau disponibles et stabilisées. Shane Kimbrough n'a à aucun moment été « en danger », a rassuré l'Agence spatiale américaine. Mais une précieuse heure a été perdue.

Les deux astronautes ont ensuite déplacé le panneau solaire, replié sur lui-même en un gros rouleau d'environ 350 kilos, jusqu'à l'endroit où il devait être installé. Ils l'ont fixé et ont tenté de le déplier, mais un problème d'alignement est venu interférer avec le mécanisme, empêchant son déploiement. Les deux astronautes ont alors regagné l'intérieur de la Station.

« Maintenant, je ne suis plus le petit jeune » 

Dimanche, la même équipe devait normalement recommencer l'opération pour installer un deuxième panneau solaire. Mais la Nasa doit désormais décider de la suite des événements : iront-ils finir l'installation du premier, ou s'attèleront-ils au deuxième comme prévu ? Cette sortie extra-véhiculaire (« EVA »), la première depuis leur arrivée dans l'ISS fin avril, était inédite sur le plan technique.

Pour Thomas Pesquet, il s'agissait de la troisième de sa carrière – la septième pour l'Américain. Et de la 239e dans l'histoire de l'ISS. Les deux hommes avaient déjà effectué deux sorties dans l'espace côte à côte en 2017. Mais cette fois, les rôles étaient inversés : Thomas Pesquet était « EVA 1 », Shane Kimbrough « EVA 2 ». « Le n°1, c'est le chef, en gros. Maintenant, je ne suis plus le petit jeune », avait commenté le Français de 43 ans.

 

 

(Avec AFP)

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