Rugby championship: Quade Cooper titulaire avec l'Australie après quatre ans d'absence

Brisbane (Australie) (AFP) –

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L'ouvreur Quade Cooper va faire son retour sous le maillot des Wallabies après quatre ans d'absence pour défier les champions du monde sud-africains dimanche lors de la 3e journée du Rugby Championship sur la Gold Coast australienne (est).

Le joueur de 33 ans, retenu vendredi dans le XV de départ australien pour le match contre les Springboks, avait honoré sa 70e et dernière sélection contre l'Italie mi-2017 et sa carrière internationale semblait derrière lui.

Mais l'entraîneur des Wallabies, Dave Rennie, l'avait déjà rappelé dans le groupe retenu pour disputer la Bledisloe Cup contre la Nouvelle-Zélande le mois dernier.

L'ancien joueur de Toulon, désormais exilé au Japon, n'a pas disputé les trois matches perdus contre les All Blacks, mais Rennie compte sur son vécu face aux Boks, en l'absence de James O'Connor, encore convalescent, et en raison des difficultés dans le jeu au pied du jeune ouvreur Noah Lolesio.

Joueur talentueux mais parfois fantasque, Cooper a été "exceptionnel" à l'entraînement et a eu "une influence positive sur le groupe", selon Rennie, qui a démenti toute "panique" dans le rappel de ce vétéran.

L'Australie a remporté seulement trois matches depuis sa nomination fin 2019, pour six défaites et trois matches nuls. Elle a perdu ses deux premiers matches du Rugby Championship, tournoi rassemblant les quatre nations majeures de l'hémisphère Sud (Afrique du Sud, Argentine, Australie et Nouvelle-Zélande).

Dimanche, Michael Hooper égalera pour sa part le record de capitanats (59) chez les Wallabies du légendaire demi de mêlée George Gregan.

Avec une 112e sélection, Hooper, 29 ans, deviendra également le 5e Wallaby le plus capé de l'histoire.

Derrière, le centre Samu Kerevi de retour le week-end dernier contre la Nouvelle-Zélande (défaite 38-21) pour la première fois depuis la Coupe du monde 2019, conserve sa place, comme l'arrière Tom Banks, malgré des prestations en retrait.

Le pilier gauche Angus Bell honorera lui sa première titularisation, aux côtés du talonneur Folau Fainga'a et du pilier droit Allan Alaalatoa.

Composition de l'Australie pour le match contre l'Afrique du Sud (dimanche 12h05): Banks - Kellaway, Ikitau, Kerevi, Koroibete - (o) Cooper, (m) McDermott - Hooper (cap), Valetini, Swinton - Philip, Rodda - Alaalatoa, Fainga'a, Bell

Remplaçants: Kaitu'u, Slipper, Tupou, Leota, Samu, White, Hodge, Petaia