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受新冠疫情重創,歐洲之星或今春陷入支付違約

音頻 05:26
受新冠疫情影響,歐洲之星旅客流量銳減,目前每天只有一班往返倫敦-巴黎的列車。
受新冠疫情影響,歐洲之星旅客流量銳減,目前每天只有一班往返倫敦-巴黎的列車。 JASPER JACOBS Belga/AFP

1994年,歐洲之星列車正式穿越海峽隧道,啟動運行,成為連繫英國與歐洲大陸的具有象徵意義的紐帶,英國自此不再是一個飄離於歐洲大陸之外的孤島。26年後,英國脫離歐洲聯盟已成現實,而歐洲之星也在新冠疫情重創下陷入危機。2021年伊始,歐洲之星運營負責人向媒體表示,今年第二季度,甚至更早,歐洲之星可能陷入支付違約,形勢相當嚴峻。英法兩國政府均對此表達關注,但救助措施顯然姍姍來遲。

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的確,伴隨新冠疫情而來的種種限行措施使交通業備受影響。歐洲之星自然也不例外。根據該公司公布的數據,2020年,該公司營業額,相對於2019年11億歐元的業績,損失高達82%。實際上,自2020年第二季度起至年底,該公司的營業額只是去年同期的二十分之一。該公司負責人Jacques Damas 1月18日向媒體表示,具體而言,就是自去年4月1日起,公司營業額只相當於應有水平的5%。

面對危機,公司曾努力自救:大幅壓低成本,對員工採取半失業措施,借款4億五千萬歐元,並得到公司股東兩億一千萬歐元的支持……然而這些努力顯然都不足以讓公司走出危機。由於新冠疫情危機持續,目前,歐洲之星連通倫敦-巴黎和倫敦-布魯塞爾-阿姆斯特丹兩條線路,每天各自只有一班往來列車,每班列車乘坐率也通常只有80%。

歐洲之星前述負責人指出,公司的自籌資金彈盡糧絕之時,歐洲之星有可能陷入支付違約。時間點可能是在今年第二季度。但倘若各國進一步推行更嚴格的防疫措施,違約危機可能會來得更早。他呼籲政府能出手救助,因為各國防疫限行措施的疊加,使得在英國、法國、比利時和荷蘭間運行的歐洲之星受到的影響甚至大於航空公司。然而航空公司普遍得到了各國政府的財政支援。歐洲之星公司希望也能得到同等待遇。英國25名企業領導人和學者1月18日也聯名致信英國財務大臣,呼籲政府出手相助。歐洲之星公司發言人也藉此機會補充說,倘若沒有政府的救助資金,歐洲之星確實面對存亡危機。

到目前為止,英法兩國政府尚沒有任何具體行動。英國政府交通大臣表示,自疫情開始,政府就與歐洲之星保持密切聯繫。法國政府負責交通事務的次長Jean -Baptiste Djebbari 21日也向法國國民議會表示,政府正與英國政府研究救助方案……

政府救助資金姍姍來遲事實上部分源自歐洲之星自身的特性。歐洲之星的最大股東是法國國家鐵路公司SNCF。SNCF持股份額為55%,另外40%的股份由加拿大第二大養老金投資管理機構—魁北克儲蓄投資集團 (Caisse de dépôt et placement du Québec )與英國愛馬仕基礎設施公司(Hermes Infrastructure)共同持有;比利時國家鐵路公司SNCB持有5%的股份。這種股份持有架構使得在英國看來,歐洲之星是一家法國公營企業。但在法國方面,歐洲之星則被看作是英國企業,因為歐洲之星總部自一開始就設在倫敦。法國國家鐵路公司旅客運營業務總裁Christophe Fanichet 1月中旬指出,歐洲之星的特別之處是它的兩個弱點:這是一家在英國的法國企業,所以它得不到英國方面的幫助,而它也得不到法國方面的救助,因為它身處英國。

不過,儘管政府行動遲緩,但相信英法兩國不會面對歐洲之星的危機袖手旁觀,更何況歐洲之星倒閉對於公司的最大持股人法國國家鐵路公司來說,也將是一大打擊。要知道在疫情危機之前,歐洲之星一直被看作是高速鐵路運行的成功典型。1994年啟動運行後,迅速取代飛機,成為鏈接英國與歐洲大陸的重要旅行工具。在新冠疫情開始之前,倫敦與巴黎間的旅行,80%經由鐵路運輸。每年旅客總運流量也達到1400百萬人次。歐洲之星公司負責人Jacques Damas指出,從本質上來說,歐洲之星的商業經營良好,而且鐵路運輸也是連接英國與歐洲大陸最環保的旅行方式。

英國退出歐洲聯盟的各項談判反反複復四年多才在最後時刻達成妥協。歐洲之星的命運恐怕也需靜待英法雙方在最後關頭的讓步與共識。