科技之窗

重新評估小天體襲擊地球的危險

音頻 05:13

地球上遭遇外來小天體―流星、隕星、小行星的襲擊並不罕見,只不過遭遇到的絕大部分都是它們的“碎片”,最後能夠來到地球的,經過地球大氣層“過濾”,一般體積很小,可能造成的危險幾乎被忽略。雖然民間有說法,命運不濟的時候,一片樹葉落到頭上,也會砸破頭。很少有人認真去想這些碎片帶來的後果。但是,一個科學基金會提醒人們說,對外來天體襲擊地球造成的危險程度應重新評估。

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一般人幾乎沒感覺,從2000年到2013年,在地球大氣層偵測出的26顆小行星撞擊事件的危險程度應重新評估。這26起小行星撞擊事件所釋出的能量,多半在1到10千噸TNT黃色炸藥爆炸當量,有3起在10到20千噸,有兩起甚至超過20千噸。比較一下,1945年廣島原子彈能量也只有15千噸。

十幾米直徑大的隕星造成的衝擊就可以摧毀整整一座村莊。然而對它們的危險評估還應該再提升。這是來自美國B612基金會發出的警告。這個專門研究外來天體襲擊地球的基金會的名字來自一顆小天體,而這顆小天體的名字則取自於法國作家聖埃克蘇佩里著名作品『小王子』。作品主人小王子就生活在這樣一顆叫做B612的小星球上。所有退役的宇航員全部集結在這個以避免小行星撞擊地球為天職的私人基金會裡。他們要做的就是要清楚地辨別和評估每一顆可能撞向地球的小天體的危險程度。

根據基金會提供的最新資料,跟通古斯大爆炸類似的外來天體襲擊地球事件所造成的危險至少比過去所做出的評估大出三倍。一般認為,具有這樣超級破壞力的小天體落到地球上的機遇一個世紀只會發生一次。1908年,一個直徑45米的外來天體在西伯利亞上空爆炸後,引發相當於500萬噸TNT炸藥爆炸的能量,毀滅了西伯利亞2000平方公里的森林。
這一對外來天體襲擊地球造成的風險所做出的新評估依據來源於聯合國“全面禁止核試驗條約組織”對26次從2000年到2013年發生在地球大氣層的超過一公噸TNT炸藥能量的錄音分析。這些爆炸並非由核彈引起,而是由太空中解體的以每小時1萬公里速度與地球軌跡擦身而過的小天體引起的。以上26次爆炸中最重要的一次發生在距離俄羅斯車裡雅賓斯克市上空27公里的高空。時間在2013年2月。事件發生時,當地人陷於絕望的恐怖中,數千座房屋的門窗玻璃都被震碎。這塊小天體大約直徑20米,在大氣層解體後引發的爆炸力相當於600千噸的黃色炸藥。比1945年美國人投擲在日本廣島市的原子彈的能量還要大出四十倍。這次造成的後果還算有限,因為爆炸發生在深空。

在地球大氣層發生的以上26次爆炸中,超過70℅的發生在大洋上空。這是地球上三分之二的地面被大洋覆蓋的直接後果。因此,雖然造成的衝擊並不小,但對生活在陸地上的人來說很僥倖。

B612基金會新的評估值對於更進一步認識外來天體撞擊地球的危險極有價值。因為它帶來了不為人們所熟悉的一些往往容易忽略的小天體的信息。美國宇航局基本查明大部分直徑在一公里以上的危險小天體,它們有可能會在某一天切入地球。但是,那些尺寸很小,只有十幾米到幾十米的小天體,從地球上觀測很困難,但遠遠不能低估它們潛在的危險,它們又是突然“光臨”地球。比如,以上提到的26顆聯合國“全面禁止核試驗條約組織”所統計的小天體,其中一顆小天體是在就要撞到地球前幾個小時才被觀察到。

B612基金會希望募集到四億五千萬美元,以發射“前哨”紅外線天文望遠鏡。這個天文望遠鏡的功能就在於統計所有可能對地球構成危險的小天體。