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老年癡呆症:百年探索仍無良方

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9月21日是世界老年性癡呆症宣傳日。老年性癡呆症的學名是阿茲海默氏症。因德國精神病學家愛羅斯•阿茲海默於1907年首次報告此類病症而得名。但經過一個多世紀的研究探索,人類雖然對病症的成因與發展有了更多的了解,但卻始終沒有能找到治療的手段,而全球數以百萬計的患者的治療與照顧不僅意味着巨大的財務開支,對於社會,尤其是對於家人來說也是一項不容輕視的心理與體力負擔。

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全球阿茲海默症患者如今數以百萬計,僅在法國,目前就有85萬到90萬阿茲海默症或類似病症的患者。這是一種非常複雜的神經系統退行性疾病,患者因認知功能的逐步退化,最初的癥狀往往表現為健忘、失去方向性、或者動作執行障礙,諸如不再會使用手機或啟動洗衣機等習慣性動作,然後逐漸喪失自理能力。根據世界衛生組織的統計,在全球大約4750萬癡呆症患者中,百分之六、七十為阿茲海默症患者。

近年來的觀察與研究發現,高血壓、高血脂、吸煙、缺少活動等都會增加阿茲海默症的發病可能,但高學歷者人群染患此病症的年齡似乎要比其他人群晚很多年。一些劇烈的體育運動,比如美氏足球或拳擊也有可能增加患病幾率。但最主要的因素,還是年齡。根據學界的估計,年齡在85歲以上的人群中,患病率達20%到40%。該病症與個體的基因雖然有一定關係,但從目前學界的觀察來看,嚴格意義上可以看作與遺傳有關的病例只佔總數的1%。

人類如今對疾病的形成與發展已經有更多的了解,可以在發病前很多年,通過磁振造影、正子斷層掃描等手段,提早發現大腦中導致疾病的BA(bêta-amyloïde)蛋白質非正常增多或神經元中Tau蛋白堆積。近年來,一些血液檢測也可以幫助醫生提早診斷疾病。不過,阿茲海默症在被發現一百多年後,仍然是不治之症。學界目前只找到了一些針對認知功能衰退癥狀的藥物,並沒有找到可以治療疾病本身的辦法。近年來,越來越多的研究試圖找到至少可以治療導致某些癥狀的相關病變的辦法,世界各地的研究人員開展了百餘項分子試驗,嘗試阻斷導致疾病的BA蛋白質的非正常增多或Tau蛋白堆積。但從目前的情況來看,這些試驗都以失敗告終。巴黎la Pitié-Salpetrière醫院認知功能疾病中心的負責人Dubois教授表示,目前各種試圖以注射抗體阻斷致病蛋白質的分子試驗的結果都很令人失望。不久前,德國《明鏡周刊》2015年第31期報道,一種指望能清洗老年人大腦中的Beta-Amyloid蛋白質的新藥“蘇藍粗抹布”(Solanezumab)首次針對病人進行臨床試驗,但結果表明,這種藥物沒有療效。

與此同時,根據有關估計,阿茲海默症患者的人數在2040年時,將比如今的數字提高60%

日益增多的患者無疑增加醫療以及社會的財政負擔。法新社17日引述一家阿茲海默症研究基金會的報告指出,法國85萬患者每年耗費的醫療和療養資金接近53億歐元,這些費用包括診斷、在家庭中的護理或在醫療機構的治療與護理的費用。如果將衛生行業的醫療與輔助醫療手段的費用與非醫療手段的費用加在一起,總數將高達193億歐元。在費用之外,照顧患者往往也是家人的一大精神負擔。僅就法國而言,63%的患者留在家中,負責照顧的家人往往會出現精疲力竭、抑鬱症、甚至嚴重抑鬱症等問題,一些研究注意到,在患者發病的最初三年,照顧患者的家人的死亡率也高於正常數值。

人類亟需攻克阿茲海默症的良方。